La startup brasileña de deeptech crea inteligencia artificial para ayudar en la detección temprana del cáncer

Fundada en 2022, Huna busca mejorar el proceso de diagnóstico a través de la tecnología.

Según el Instituto Nacional de Cáncer (Inca), las posibilidades de curación pueden alcanzar el 90% cuando la enfermedad se identifica en etapas iniciales, resaltando la importancia de tecnologías y exámenes para la detección temprana.

En este contexto surge Huna. La startup desarrolla soluciones con IA para facilitar la detección temprana de múltiples tipos de cáncer, utilizando exámenes de sangre de rutina como hemogramas, colesterol, glucosa, entre otros marcadores sanguíneos.

La propuesta de Huna es proporcionar apoyo a los gestores de salud, hospitales oncológicos y otros profesionales del sector, haciendo el proceso de diagnóstico del cáncer más preciso y eficiente a través de la tecnología.

Daniella Castro, CTO y cofundadora de Huna, comparte en una conversación con Startups: “Ya estamos presenciando algoritmos altamente sofisticados en uso en las redes sociales y en el marketing digital, pero en medicina todavía estamos atados a patrones lineales. Sin embargo, los procesos biológicos de nuestro organismo no siguen esa linealidad. Las lentes de la inteligencia artificial nos permiten identificar patrones corporales con mucha más precisión.”

La emprendedora enfatiza que el objetivo no es reemplazar exámenes cruciales como la mamografía, sino complementarlos como una herramienta de apoyo para el diagnóstico temprano. “No determinamos si el paciente tiene o no cáncer, pero a través del análisis del hemograma, podemos clasificar su nivel de riesgo en relación a la enfermedad”, explica Daniella. Además de su experiencia como emprendedora, Daniella es una innovadora en el área de TI, con vasto conocimiento en liderazgo, machine learning, planificación estratégica y un doctorado en inteligencia artificial.

Antes de fundar Huna, Daniella tuvo una trayectoria profesional diversificada, incluyendo pasos por organizaciones como Petrobras y por Kunumi, una empresa de inteligencia artificial, donde contribuyó en una serie de proyectos abarcando áreas como predicción de la enfermedad de Alzheimer, diagnóstico de Covid-19 y detección temprana del cáncer.

“En todos esos proyectos, identificamos indicadores sanguíneos predictivos para diversas enfermedades. Sin embargo, el enfoque no era necesariamente desarrollar soluciones prácticas, y eso me dejó un poco desanimada al ver que esas investigaciones e insights no estaban realmente impactando positivamente a las personas. Fue entonces cuando me uní a Vinícius Ribeiro y Marco Kohara, también de Kunumi, con el propósito de crear una solución específica a partir de esos descubrimientos”, explica.

Potencial de Impacto

En el año 2022, Huna recaudó un pre-seed de casi US$ 1 millón proveniente de inversores prominentes, como Big Bets, Niu Ventures y Kortex, este último siendo un fondo de corporate venture capital vinculado al Grupo Fleury y al Grupo Sabin. Estos recursos fueron destinados al perfeccionamiento de la tecnología.

El producto desarrollado por Huna se centra en la detección del cáncer de mama – una de las formas más comunes de la enfermedad entre las mujeres. “Viví la experiencia personal de tener una amiga diagnosticada con cáncer de mama en etapa avanzada. Fue a partir de ese momento que comprendí que esta enfermedad es altamente tratable cuando se detecta tempranamente. Optamos por iniciar nuestros esfuerzos con el cáncer de mama debido a su relevancia no solo en mi vida, sino también en la de miles de individuos alrededor del mundo”, afirma Daniella.

“Un gran contingente de mujeres no realiza exámenes de mamografía, los cuales son esenciales para el diagnóstico temprano de la enfermedad. El diferencial de Huna reside justamente en la capacidad de detectar cánceres a través de exámenes de rutina, más accesibles y económicos que procedimientos complejos, haciéndol así, el rastreo de la enfermedad más accesible para todos”, destaca.

Actualmente, la expectativa es dirigir inversiones en investigación para ampliar la tecnología, con el objetivo de la detección temprana de otros tipos de cáncer – especialmente los más prevalentes globalmente, como el cáncer colorrectal, de próstata y de cuello uterino – e intensificar los esfuerzos de comercialización de la solución. Con este propósito, la startup está iniciando la captación de una ronda seed.

Sin embargo, Daniella Castro reconoce no solo las dificultades impuestas por el actual momento del mercado, que aún siente los efectos del ajuste económico y de las elevadas tasas de interés, sino también los desafíos inherentes al panorama general del ecosistema cuando se trata de inversiones en deeptechs – startups basadas en tecnologías profundas y científicas. De acuerdo con el informe “Deep Tech – The New Wave” del Banco Interamericano de Desarrollo (BID), se estima que en los próximos diez años las inversiones en estas empresas crezcan 20 veces en América Latina, saltando de US$ 172 millones en 2022 a US$ 3.44 mil millones en una década.

Por lo tanto, es bastante probable que la próxima ronda de captación de recursos de Huna se realice junto a inversores internacionales – quienes ya han demostrado interés por la solución. “Estamos observando un espacio creciente en el exterior y hemos recibido invitaciones para dialogar con potenciales socios internacionales”, afirma Daniella.

Reconocimiento Global

A pesar de tener solo algunos años de existencia, Huna ya está llamando la atención de grandes actores del mercado. El año pasado, la deeptech fue una de las cinco ganadoras del Premio Women Empowerment, otorgado por la Bayer Foundation. Más recientemente, Daniella fue seleccionada como una de las 20 finalistas del Aurora Tech Award 2024, un programa global de inDrive que reconoce a mujeres fundadoras de startups de TI que enfrentan la desigualdad de género con proyectos de impacto social positivo. Con este logro, Daniella se convirtió en la primera brasileña en llegar a las finales desde el lanzamiento de la iniciativa en 2021.

“La valorización de los logros de las mujeres es de suma importancia. Premios como estos contribuyen a que tengamos más ejemplos de emprendedoras y sirvan de modelo para otras mujeres – es un ciclo inspirador. Para la empresa, esto representa el reconocimiento de nuestro esfuerzo por crear algo nuevo, validando que nuestro enfoque y los problemas que buscamos resolver son realmente relevantes”, explica Daniella. Para llegar a la final del Aurora Tech Award, Daniella compitió con 649 proyectos de candidatas de todo el mundo y pretende aprovechar la visibilidad ganada para atraer a potenciales socios e inversores.

El Aurora Tech Award es un programa global de inDrive que reconoce a mujeres fundadoras de startups de tecnología de la información que están desafiando la desigualdad de género con proyectos de impacto social positivo. El premio tiene como objetivo destacar y apoyar a las emprendedoras que están marcando la diferencia en el sector tecnológico, promoviendo la diversidad y la inclusión en el campo de las startups.

Las finalistas del Aurora Tech Award son seleccionadas entre un gran número de candidatas de todo el mundo, basándose en criterios como innovación, potencial de impacto social, viabilidad del proyecto y liderazgo de las fundadoras. El premio no solo reconoce el arduo trabajo y la dedicación de las mujeres emprendedoras, sino que también ofrece visibilidad y oportunidades de networking, ayudando a las startups a atraer inversores, socios y clientes.